Le Vanuatu

Domaine du chef Roi Mata


Le domaine du chef Roi Mata est le premier bien du Vanuatu à être inscrit sur la Liste. Ce domaine consiste en trois sites des îles d'Efate, de Lelepa et d'Artok qui sont associés avec la vie et la mort, aux alentours de 1600 après JC, du dernier détenteur du titre de chef ou Roi Mata dans ce qui est aujourd'hui le centre du Vanuatu. Le bien comprend la demeure du Roi Mata, le site de sa mort et un site funéraire collectif. Il est étroitement associé aux traditions orales entourant le chef et aux valeurs morales qu'il défendait. Le site reflète la convergence entre la tradition orale et l'archéologie; il témoigne de la persistence des réformes sociales du Roi Mata qui ont mis fin à des conflits qui restent encore d'actualité pour les habitants de la région.

Ce site culturel est classé au patrimoine mondial de l'humanité par l'UNESCO depuis 2008.

Histoire du site

Le plus ancien peuplement documenté à ce jour se trouve sur l'île d'Efate, où la poterie peut être datée aux environs de 3100 avant notre ère. On présume que des communautés similaires étaient présentes dans tout ce qui devint le domaine du Roi Mata, bien qu'aucune ne remonte au-delà de 2900 avant notre ère.
La fin de la production de poterie vers 1500 avant notre ère, semble avoir précédé l'introduction entre 1200 et 1000 avant notre ère, d'un système de chefferie apparenté à des systèmes similaires en Polynésie occidentale, depuis l'extérieur de la zone.
La vie au Vanuatu connut un changement dramatique en l'an 1452 de notre ère avec l'éruption du volcan Kuwae, dans les îles Shepherd, au nord.
Vers 1600 apr. J.-C., une longue période de conflits persistants, connue sous le nom de grande guerre d'Efate, semble avoir pris fin, la résolution du conflit étant attribuée au Roi Mata. Il en résulta entre autres un exode des chefs d'Efate vers les îles Shepherd, certains suggérant que le Roi Mata institua une sorte de révolution sociale.
Après la mort et l'enterrement du Roi Mata sur l'île d'Artok, le peuplement de Mangaas fut abandonné et plus personne n'y vécut. Il est raconté qu'après son décès, le conflit aurait pu reprendre, portant un coup fatal à sa communauté qui se dispersa ou partit s'installer ailleurs. À la fin du XIXe siècle, les descendants des chefs de rang inférieur vivaient sur l'île de Lelepa.
Le premier contact avec les Européens eut lieu vers 1840 ; vingt après, les peuplements européens étaient nombreux, parmi lesquels des missions. À partir des années 1870, la Fels Cave devint une attraction touristique régulièrement visitée par des navires britanniques.
Dès 1898, la majorité de la population avait été convertie au christianisme. Des épidémies décimèrent ensuite la population d'Efate et des îles avoisinantes, forçant les survivants à installer des peuplements moins nombreux mais plus grands, tandis que les colons européens prenaient possession des terres abandonnées, qu'ils conservèrent jusqu'à l'indépendance en 1980. Depuis l'indépendance, 55 % des terres d'Efate ont été cédées à bail à des investisseurs étrangers.
Depuis 1957, des recherches sont conduites sur les traditions orales sur la zone et sur l'archéologie de Mangaas, de Fels Cave et du site funéraire d'Artok. En 2005, une brève étude de reconnaissance de l'île d'Artok a été entreprise.

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